Idol in Copán, Honduras. Ansichten alter Monumente in Mittelamerika.

Copán ist eine archäologische Stätte der alten Maya-Zivilisation im gleichnamigen Bezirk im Westen von Honduras, nicht weit von der Grenze zu Guatemala entfernt. Vom fünften bis zum neunten Jahrhundert war es die Hauptstadt eines bedeutenden Königreichs der klassischen Periode. Die Stadt lag im südöstlichen Teil des mesoamerikanischen Kulturraums, an der Grenze zum isthmo-kolumbianischen Kulturraum, in einem Gebiet, das von Nicht-Maya-Völkern bewohnt wurde. Die Stadt entwickelte einen ausgeprägten skulpturalen Stil in der Tradition der Tiefland-Maya, vielleicht um die Maya-Herkunft der Herrscher der Stadt zu betonen. Bei der Ankunft der Spanier im 16. Jahrhundert war das zeremonielle Zentrum längst verlassen und das Copán-Tal nur noch von wenigen landwirtschaftlichen Dörfern besiedelt.

In den Jahren 1839-1840 besuchten der Diplomat und Reisende John Lloyd Stephens *) zusammen mit dem Künstler und Architekten Frederick Catherwood **) Copán und fertigten eine umfangreiche Beschreibung mit Karten und detaillierten Zeichnungen von diesem Ort an, die 1841 in Stephens‘ Incidents of Travel in Central America, Chiapas and Yucatán, veröffentlicht wurde. Das Buch ist ein detaillierter Bericht über die Ereignisse, die Stephens und Catherwood dabei erlebten. Die Beschreibung von den alten Maya-Städten übertraf in Detail und Genauigkeit die bis dahin gesammelten Informationen über mesoamerikanische Städte.

Nach schwierigen Verhandlungen mit einem widerstrebenden Landbesitzer erwarb Stephens das Land, auf dem die Ruinen der Maya von Copán standen, für 50 Dollar. Catherwood machte sich an die Aufgabe, den Ort zu kartieren und die Monumente zu reproduzieren: eine Aufgabe, die durch den dichten Dschungel – jedes Monument musste von der Vegetation befreit werden, die es umgab – und durch die Komplexität der Maya-Motive erschwert wurde.

Anfangs hatte er Mühe, die Stelen und Glyphen, die er in Copán entdeckte, zu kopieren, weil die Form und der Stil der Maya-Kunst für ihn völlig neu waren, zudem viel wenig Licht durch das Blätterdach, um damit zu zeichnen. Aufgrund von Bewegung, Vandalismus und Erosion haben sich viele dieser Artefakte seit Catherwoods Zeit verändert. Glücklicherweise war er so sehr darauf bedacht, Details perfekt zu kopieren, dass Epigraphiker Glyphen aus seinem Kunstwerk übersetzen können, ohne das Originalstück sehen zu müssen. Einige Glyphen sind heute nur bekannt, weil Catherwood sie aufgezeichnet hat.

Als Stephens und Catherwood diese Skulptur ausgruben, ließen die Kleidung und das Fehlen eines Bartes sie glauben, dass es sich um eine Frau handelt. Doch Maya-Männer trugen bei religiösen Zeremonien lange Tuniken, und Wissenschaftler akzeptieren heute, dass es sich um einen der berühmtesten Herrscher von Copán handelt, König Waxaklajun Ub’aah K’awiil, in der Gestalt eines Maisgottes.

Opfer waren ein wichtiger Teil des religiösen Lebens der Maya, denn die Götter opferten sich, um die Welt zu erschaffen. Die Ikonographie der Maisgötter und Schlangen auf dieser Stele bezieht sich auf diese Tradition. Vier Maisgötter hängen an den Seiten der Figur, und direkt über dem Kopfschmuck sind ein Maiskolben und Maishülsen abgebildet. Schlangen stellen oft Opfer dar. Auf einer Seite der Skulptur verschlingen sich zwei Schlangen und halten eine groteske Figur und einen Blutbrief (ein Instrument, mit dem man sein eigenes Blut für die Opferung an die Götter abzapfen konnte). Die Durchführung von Opfern war den Maya heilig und wichtig, um die Maisgötter und andere zu ehren.

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Idol von Copas. Lithographie der Stele D. Copán (1844).

Idol der Maya in Copán, Honduras.

Da die Ruinenstadt Copán in der Einleitung allgemein beschrieben wurde, ist es hier nur notwendig, auf die monolithischen Statuen oder Idole einzugehen, die ihr charakteristisches Merkmal darstellen. Die Tafel zeigt eine Frontansicht einer der perfektesten einer Gruppe von elf. Sie waren alle tief unter tropischen Bäumen begraben, als man sie entdeckte, und es war mit nicht geringen Schwierigkeiten verbunden, einen ausreichenden Platz freizulegen, um eine Zeichnung anfertigen zu können.

Das Idol ist aus einem einzigen Block aus kompaktem Kalkstein gehauen und misst elf Fuß acht Zoll in der Höhe und drei Fuß vier Zoll auf jeder Seite, stehend auf einem Sockel sechs Fuß im Quadrat. Es ist umgeben von einem kreisförmigen Steinkranz, der in seinem Außendurchmesser sechzehn Fuß und sechs Zoll misst. Ein Opferstein oder Altar steht in einem Abstand von acht Fuß und zehn Zoll davor, ist aber nicht in die Zeichnung eingefügt, da er den unteren Teil der Figur verdeckt hätte. Er ist diagonal zum Idol platziert und misst sieben Fuß im Durchmesser. Es besteht die Wahrscheinlichkeit (aufgrund der tiefen Einkerbungen oder Kanäle auf allen Altären), dass sie für die Einäscherung von menschlichen Opfern verwendet wurden.

Das Idol, von vorne betrachtet, stellt eine „Frau“ mittleren Alters dar, mit den Armen, die seltsam erhoben und vor ihr gebeugt sind; die Handgelenke sind mit Armbändern aus Perlen geschmückt, und der Hals ist reichlich mit Halsketten bedeckt; auf jeder Seite des Kopfes fällt ein Haarschopf; die Ohren sind groß, unnatürlich in ihrer Form, und sind mit Ohrgehängen verziert; unmittelbar über der Stirn erscheint eine Reihe von Perlen, die am Haar befestigt sind. Der Kopfschmuck ist nicht leicht zu beschreiben: er ist sehr hoch, und eine seiner Besonderheiten ist ein Schädel oder der obere Teil des Kopfes eines Tieres, wobei der Unterkiefer fehlt. Ob der Rest des Kopfschmucks Federn oder Blumen oder eine Mischung aus beidem darstellen soll, ist zweifelhaft. Der untere Teil des Kleides hat das Aussehen eines Baumwollgewandes (Baumwolle ist in diesem Land heimisch und wird häufig verwendet), das mit Schachbrettmuster verziert und mit Perlen gesäumt ist.

Die Füße sind mit Sandalen bekleidet, die genau die gleiche Form haben, wie sie bei einigen der alten römischen Statuen zu finden sind, sie scheinen ein auffälliger Teil des Kleides gewesen zu sein. Die Seiten des Idols haben Reihen von Hieroglyphen, und die Rückseite ist so kunstvoll geschnitzt wie die Vorderseite, aber das Thema ist völlig anders. Es zeigt eine Maske, umgeben von komplizierten Ornamenten, mit einer anmutig angeordneten Bordüre und, an der Basis, Reihen von Hieroglyphen.

Quelle: Views of ancient monuments in Central America, Chiapas and Yucatan by Frederick Catherwood. London: F. Catherwood 1844.

*) John Lloyd Stephens (28. November 1805 – 13. Oktober 1852) war ein amerikanischer Entdecker, Schriftsteller und Diplomat. Stephens war eine Schlüsselfigur bei der Wiederentdeckung der Maya-Zivilisation in ganz Mittelamerika und bei der Planung der Panama-Eisenbahn.

**) Frederick Catherwood (27. Februar 1799 – 27. September 1854) war ein englischer Künstler, Architekt und Entdecker, der vor allem durch seine akribisch detaillierten Zeichnungen der Ruinen der Maya-Zivilisation bekannt wurde. Er erforschte Mesoamerika in der Mitte des 19. Jahrhunderts zusammen mit dem Schriftsteller John Lloyd Stephens. Ihre Bücher, Incidents of Travel in Central America, Chiapas and Yucatán und Incidents of Travel in Yucatán, waren Bestseller und machten die westliche Welt mit der Zivilisation der alten Maya bekannt. Im Jahr 1837 wurde Catherwood als Ehrenmitglied in die National Academy of Design gewählt.

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